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Um Guia para Iniciantes de Óleos Essenciais – Parte 1: Extração de Óleos Essenciais

Se está a ler este artigo, provavelmente é porque ficou a conhecer recentemente os óleos essenciais e está a procurar aprender tudo o que puder.

Este guia é destinado a iniciantes que procuram saber mais sobre óleos essenciais ou a qualquer pessoa que esteja a usar óleos essenciais, mas queira obter uma compreensão mais sólida do básico. Para começar, vamos falar sobre o que é um óleo essencial e como ele funciona.

A definição de “óleo essencial”

Um óleo essencial é composto de partes destiladas de uma planta que são voláteis, onde “volátil” significa “(de uma substância) facilmente evaporada em temperaturas normais”. Um óleo essencial típico consiste em 100 ou mais constituintes químicos, cada um criado pela planta.
É importante notar que é preciso processar muitas plantas para criar uma garrafa de óleo essencial e, portanto, os óleos essenciais são muito concentrados. Para ilustrar melhor o que é exatamente um óleo essencial, vamos ver como eles são feitos.

A fabricação de um óleo essencial

Os constituintes de um óleo essencial são criados por células vegetais especializadas, que os secretam em sacos ou glândulas muito pequenas, seja na superfície de uma folha ou flor, ou mais profundamente dentro do tecido da planta. A maioria dos óleos essenciais é extraído usando um dos dois métodos: expressão mecânica, que é usada apenas para frutas cítricas, e destilação. O objetivo da destilação – ou expressão – é fazer com que as glândulas que contêm os óleos essenciais libertem o seu conteúdo.


– Expressão mecânica
Este método é usado para extrair óleos essenciais das cascas de frutas cítricas. As frutas inteiras são colocadas num grande tambor com um dispositivo mecânico enquanto são escarificadas ou raspadas por milhares de pequenos espinhos. Estes perfuram as glândulas de óleo essencial que pontilham a superfície da fruta, e isso extrai o óleo essencial num processo a frio (isto não é ‘prensagem a frio’, um processo usado para extrair óleos vegetais de nozes ou sementes). A água é usada para remover o óleo essencial da fruta, e um separador centrífugo separa o óleo essencial da água e de qualquer suco de fruta. Vejo o processo aqui e aqui.

Hoje todo o processo é altamente mecanizado, mas historicamente a expressão era feita pressionando a casca da fruta invertida contra uma bola pontiaguda suspensa sobre um balde ou barril. A expressão é geralmente preferida, pois produz um óleo essencial com odor superior em comparação com a destilação. Os óleos essenciais extraídos dessa forma às vezes contêm componentes não voláteis, como as furanocumarinas, que são as moléculas responsáveis ​​pela fototoxicidade dos óleos cítricos.

– Destilação
Este método utiliza água e calor para conseguir a separação do óleo essencial do material vegetal. Durante a hidrodestilação (o método que está em uso há cerca de 1.000 anos), a matéria vegetal é fervida em água e o vapor de água mais os componentes voláteis do óleo essencial são condensados ​​de volta à forma líquida por meio de arrefecimento. Como os óleos essenciais flutuam na água, a separação é simples. Uma forma mais moderna de destilação, a destilação a vapor, usa vapor pressurizado ‘seco’ ou ‘húmido’ para causar a evaporação dos componentes voláteis. (O vapor húmido contém pequenas gotas de água, enquanto o vapor seco não.) Durante esse processo, a matéria vegetal é colocada numa câmara fechada e o vapor passa por ela, o que novamente faz com que os compostos voláteis da planta evaporem. Na etapa final, como na hidrodestilação, a água e o óleo essencial são condensados ​​e depois separados, deixando apenas o óleo essencial puro. A lavanda é um exemplo de óleo que é destilado a vapor.

Outros extratos aromáticos
Além dos óleos essenciais, existem vários outros extratos de plantas aromáticas que às vezes são usados ​​na aromaterapia.

–Absoluto
Os absolutos são produzidos por extração com solvente e, embora esse método produza algo semelhante a um óleo essencial, por definição não é verdadeiramente um óleo essencial. Este método usa um solvente para dissolver as moléculas aromáticas, separando-as assim da matéria vegetal. A mistura passa então por um processo de duas etapas que separa o absoluto do solvente. A primeira etapa produz o que é chamado de concreto. Como o nome sugere, os concretos são sólidos à temperatura ambiente, e isso ocorre porque contêm ceras vegetais. Na segunda etapa do processo as ceras são separadas, deixando o absoluto. Os absolutos costumavam ser feitos em escala comercial por um processo chamado ‘enfleurage‘.

Uma diferença entre um óleo essencial e um absoluto, é que os absolutos contêm uma predominância de moléculas mais pesadas e não voláteis e, por isso, são mais viscosos que os óleos essenciais. A extração com solvente é frequentemente usada para plantas que são muito delicadas para destilação a vapor, como flores de jasmim. O solvente mais comum é o hexano , e algumas partes por milhão de hexano permanecem no extrato final. Embora isso não seja de forma alguma tóxico, os absolutos às vezes são evitados porque são processados ​​usando um solvente sintético.


– Extratos de CO2
A extração de CO2 é um método relativamente novo e, como a extração com solvente, não produz um óleo essencial verdadeiro. Na verdade, é um tipo de extração com solvente, mas desta vez o solvente é o dióxido de carbono, que assume as propriedades de um solvente com certas combinações de temperatura e pressão. O produto desse processo é apropriadamente chamado de extrato de CO2 e, embora seja semelhante a um óleo essencial, contém mais do que apenas os constituintes voláteis.

Pode pensar nos extratos de CO2 como tendo as moléculas mais leves de um óleo essencial e também as moléculas mais pesadas de um absoluto. Os extratos de CO2 tendem a cheirar mais a plantas vivas do que a óleos essenciais e têm uso em produtos farmacêuticos, cosméticos e aromaterapia. Como estamos constantemente inalando CO2 do ar, mesmo que permaneçam vestígios no extrato, isso não é uma preocupação.

– Hidrossóis
Hidrossóis, também conhecidos como hidrolatos, são aproximadamente 99,95% de água. Assim como os óleos essenciais, eles são produzidos por destilação. Quando a água e o óleo essencial se separam, a água também carrega uma concentração muito baixa de moléculas aromáticas – especialmente aquelas com maior solubilidade em água. Como a concentração de moléculas aromáticas é tão baixa, elas não se separam, mas permanecem dissolvidas na água. Os Hidrossóis são frequentemente usados ​​para banhos, para gargarejos e para doenças infantis.

Óleos vegetais

Como nota final sobre do que são feitos exatamente os óleos essenciais, falarei sobre o que diferencia os óleos essenciais dos óleos vegetais (gordurosos). Os óleos vegetais também são extraídos de plantas, como azeite, óleo de coco, óleo de girassol, etc. No entanto, os óleos vegetais são diferentes dos óleos essenciais de uma maneira muito importante: os óleos vegetais são compostos principalmente de moléculas não voláteis chamadas triglicerídos (compostos por três ácidos graxos com glicerol), enquanto os óleos essenciais consistem principalmente de compostos voláteis muito menores. Os triglicerídos são moléculas relativamente grandes, pesadas demais para serem transportadas durante a destilação – e são praticamente inodoras.

Essa distinção é crítica, porque algumas pessoas esperam que os óleos essenciais se comportem como óleos vegetais tradicionais em termos de fazer misturas/sinergias, mesmo que sejam compostos de tipos completamente diferentes de compostos.

Simplificando, os óleos vegetais são gordurosos e os óleos essenciais não são e por isso, devemos sempre diluir um óleo essencial num óleo vegetal antes de qualquer utilização, para não sofrermos de uma reação adversa, como por exemplo, uma irritação da pele, reação alérgica, fotossensibilização, sintomas envolvem queimação e vermelhidão da pele e podem incluir comichão, dor e urticária (pequenas bolhas).

Veja o nosso artigo sobre O QUE FAZER EM CASO DE REAÇÃO ADVERSA ou COMO USAR ÓLEOS ESSENCIAIS COM SEGURANÇA

Aceder à Parte 2: Como Usar Óleos Essenciais